El alfabeto griego

Definición

Cristian Violatti
por , traducido por Rosa Baranda
publicado el 05 febrero 2015

Texto original en ingles: Greek Alphabet

Greek Alphabet (by Jason Davey, Public Domain)

El alfabeto griego es el sistema de escritura desarrollado en Grecia que aparece por primera vez en los registros arqueológicos durante el siglo VIII A.E.C. Este no fue el primer sistema utilizado para escribir en griego: varios siglos antes de que se inventara el alfabeto griego, el Lineal B se perdió alrededor del 1100 A.E.C., y con él todo conomiento de la escritura desapareció de Grecia hasta que se desarrolló el alfabeto griego.

Este alfabeto surgió cuando los griegos adaptaron el sistema de escritura fenicio a su propio idioma, mediante el desarrollo de un sistema de escritura totalmente fonético compuesto de signos individuales dispuestos de manera lineal, que podía representar tanto las consonantes como las vocales. Las inscripciones más antiguas con el alfabeto griego son grabados en vasijas y fragmentos de estas. Los grabados encontrados en Lefkandi y Eretria, el "enócoe de Dípilon" encontrado en Atenas, y las inscripciones de la "copa de Néstor", de Pitecusas, datan todos de la segunda mitad del siglo VIII A.E.C., y son las inscripciones en alfabeto griego más antiguas que se conocen.

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Origen y desarrollo del alfabeto griego

Durante la primera parte del primer milenio A.E.C., los fenicios, originarios del Líbano, se convirtieron en prósperos mercaderes marítimos, y fueron expandiendo su influencia gradualmente hacia el oeste y estableciendo asentamientos por toda la cuenca mediterránea. El idioma fenicio pertenecía a la rama semítica de la familia afroasiática, y estaba estrechamente relacionado con el cananeo y el hebreo. Los fenicios llevaron consigo bienes para el comercio además de otro producto de valor: su sistema de escritura.

Nestor's Cup
Nestor's Cup
by Antonius Proximo (CC BY-NC-SA)

aunque en la actualidad el alfabeto griego solo se usa en griego, es la raíz de la mayoría de los sistemas de escritura utilizados en occidente.

Los fenicios tenían un sistema de escritura similar a los usados por otros pueblos de habla semítica del Levante. No utilizaban ideogramas; era un sistema de escritura fonético compuesto de un conjunto de letras que representaban sonidos. Al igual que los sistemas de escritura modernos del árabe y el hebreo, el alfabeto fenicio solo tenía letras para las consonantes, no para las vocales. Los griegos tomaron el alfabeto fenicio e hicieron algunos cambios clave: quitaron los signos que no tenían un equivalente consonántico en griego y los usaron para representar sonidos vocálicos individuales. El resultado fue que surgieron las vocales griegas A (alfa), E (épsilon), I (iota), O (ómicron), Y (ýpsilon) y H (eta) como adaptaciones de las letras fenicias de sonidos consonánticos que no existían en griego. Al usar símbolos individuales para representar vocales y consonantes, los griegos crearon un sistema de escritura que podía, por primera vez, representar el habla de una manera inequívoca.

A partir de estos cambios surgen importantes ventajas. Mientras que los silabarios y los sistemas logográficos y pictográficos pueden resultar ambiguos en la representación del lenguaje hablado, el alfabeto griego podía representar el habla adecuadamente. Tanto en Oriente Próximo como en las civilizaciones egeas la escritura era una destreza monopolizada por especialistas, los escribas. Todo esto cambiaría en Grecia después del surgimiento del alfabeto griego: este tenía una menor cantidad de signos, por lo que era mucho más accesible para quien quisiera aprenderlo.

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¿Qué razones tenían los griegos para aplicar tales cambios al alfabeto fenicio? No está del todo claro, pero parece probable que ciertas diferencias entre la fonología fenicia y griega contribuyeron con el proceso. Mientras que en fenicio ninguna palabra empieza por vocal (solo por consonante), muchas palabras griegas tienen una vocal al principio. Esto quiere decir que a menos que se alterase el alfabeto fenicio, sería imposible escribir adecuadamente en griego. Tampoco se sabe con certeza cómo se ejecutaron estos cambios. Sin embargo, se pueden sacar ciertas conclusiones de acuerdo con las pruebas arqueológicas que existen. Se cree que los griegos establecieron las innovaciones en un único cambio. Esto se apoya en el hecho de que las vocales clásicas griegas están presentes en los ejemplos más antiguos de la escritura alfabética griega, excepto Ω (omega). Es decir, que no hay pruebas de una etapa de desarrollo del alfabeto griego por lo que se puede ver en los ejemplos más antiguos: si en lugar de hacerlo de una vez, los griegos hubiesen implementado estas innovaciones de manera gradual, cabría esperar ver ejemplos de representaciones vocálicas defectuosas, inconsistentes o incompletas, pero hasta la fecha no se ha identificado nada de ello. Esta es una de las razones por las que algunos creen que el alfabeto griego tuvo un único "inventor", o al menos un momento específico de "invención".

En las primeras versiones del alfabeto, los griegos siguieron la práctica fenicia de escribir de derecha a izquierda, y las letras se orientaban hacia la izquierda. A esto le siguió un periodo de escritura bidireccional, que quiere decir que la escritura iba en una dirección en un renglón y en la otra dirección en el siguiente, una práctica conocida como bustrofedón. En las inscripciones en bustrofedón las letras asimétricas cambiaban de orientación de acuerdo con la dirección del renglón en el que estaban. Sin embargo, durante el siglo A.E.C. , la dirección de la escritura griega se estandarizó de izquierda a derecha, y todas las letras adoptaron una orientación fija hacia la derecha.

Ancient Greek Boustrophedon Inscription
Ancient Greek Boustrophedon Inscription
by Ranveig Thattai (CC BY-SA)

Relatos legendarios del origen del alfabeto griego

 Los antiguos griegos tenían una cierta idea de que su alfabeto era una adaptación del alfabeto fenicio, y hay varios relatos sobre su creación en la antigua Grecia. Heródoto cuenta un ejemplo famoso:

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Así que estos fenicios, incluidos los gerifeos, vinieron con Kadmos y se asentaron en esta tierra [Beocia] y transmitieron muchos conocimientos a los helenos, y en particular les enseñaron el alfabeto que, creo yo, los helenos no tenían antes, sino que originalmente lo usaban los fenicios. Con el paso del tiempo, tanto el sonido como la forma de las letras cambió (Heródoto, 5.58).

El Kadmos que menciona Heródoto es la manera griega de escribir Cadmo, el legendario fenicio del folclore griego que se consideraba como el fundador y primer rey de Tebas en Beocia. Es interesante que su nombre parece tener una conexión con la palabra fenicia qadm, "este". Debido a la supuesta intervención de Cadmo y de los fenicios en la transmisión del alfabeto, en la Creta del siglo VI A.E.C. a los funcionarios con cargos de escriba todavía se los llamaba poinikastas, "feniciador", y a la escritura temprana a veces se la llamaba "letras Kadmeas". Los griegos llamaban a su alfabeto phoinikeia grammata, que se puede traducir como "letras fenicias". Sin embargo algunos griegos no estaban dispuestos a admitir la influencia oriental de su alfabeto, así que justificaban el origen del nombre phoinikeia grammata mediante diferentes relatos apócrifos: algunos decían que había sido inventado por Fénix, el tutor de Aquiles, mientras que otros decían que el nombe estaba relacionado con las hojas de phoinix, "palmera".

Dipylon oinochoe inscription
Dipylon oinochoe inscription
by Durutomo (CC BY-SA)

Escrituras que derivan del alfabeto griego

Existían varias versiones del alfabeto griego temprano, que se pueden clasificar en líneas generales en dos grupos diferentes: el alfabeto oriental y el occidental. En el 403 A.E.C. Atenas tomó la iniciativa de unificar las muchas versiones del alfabeto, y se adoptó una de las versiones orientales como la oficial. Esta versión oficial fue desplazando paulatinamente todas las otras versiones en Grecia, y se convirtió en la principal. A medida que crecía la influencia griega en el mundo mediterráneo, varias comunidades entraron en contacto con la idea de la escritura griega, y algunas de ellas desarrollaron sus propios sistemas de escritura basados en el modelo griego. Una versión occidental del alfabeto griego usada por los colonos griegos en Sicilia pasó a la península italiana. Los etruscos y los mesapios crearon su propio alfabeto basado en el griego, inspirando así la creación de las Antiguas escrituras itálicas, origen del alfabeto latino. En Oriente Próximo los carios, licios, lidios, panfilios, y frigios también crearon sus propias versiones del alfabeto, basadas en el griego. Cuando los griegos obtuvieron el control de Egipto durante el periodo helenístico, el sistema de escritura egipcio se sustituyó por el alfabeto copto, que también estaba basado en el griego.

El alfabeto gótico, el glagolítico, y el cirílico moderno y el latino todos derivan en última instancia del griego. Aunque en la actualidad el alfabeto griego solo se usa en griego, es la raíz de la mayoría de los sistemas de escritura utilizados en Occidente.

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About the Translator

Rosa Baranda
Traductora profesional de inglés y francés a español. Tiene un profundo interés por la historia, especialmente la antigua Grecia y Roma. Hoy en día traduce textos y clases sobre historia y filosofía entre otras cosas.

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Cristian Violatti
Cristian is a public speaker and independent author with a strong passion for the human past. Inspired by the rich lessons of history, Cristian's goal is to stimulate ideas and to spark the intellectual curiosity of his audience.