Civilización

Definición

Cristian Violatti
por , traducido por Rosa Baranda
publicado el 04 diciembre 2014
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Texto original en inglés: Civilization

Map of the World in 1000 BCE (by Electionworld, CC BY-SA)
Mapa del mundo en 1000 aC
Electionworld (CC BY-SA)

El significado del término civilización ha cambiado varias veces a lo largo de la historia, e incluso hoy en día se usa de varias maneras. Normalmente se utiliza para describir sociedades "con un alto nivel de desarrollo cultural y tecnológico", en contraposición a lo que mucha gente considera sociedades menos avanzadas. Sin embargo, esta definición es poco clara, subjetiva e implica ciertas suposiciones que ya no están aceptadas entre los expertos sobre cómo han ido cambiando las sociedades a lo largo de su historia.

Etimológicamente, la palabra civilización está relacionada con el término latino civitas, o "ciudad", razón por la cual a veces se refiere a sociedades urbanas, dejando aparte a los pueblos nómadas que no tienen un asentamiento permanente y a quienes viven en asentamientos no considerados como urbanos o que no tienen una organización estatal. A veces se puede usar para sociedades que han alcanzado un nivel de complejidad específico. En un sentido más amplio, civilización a menudo significa lo mismo que cultura o incluso tradiciones regionales que comprenden uno o más estados separados. En ese sentido, a veces hablamos de la civilización egea, la civilización china, egipcia o mesoamericana, pero cada una de ellas puede comprender varias ciudades o regiones; por ejemplo: "la civilización mesoamericana" comprende varios grupos como los olmecas, los mayas, los zapotecas y los aztecas, entre otros; la "civilización egea" comprende la minoica, la micénica y otras civilizaciones de las islas Cícladas y Anatolia occidental.

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UN COMPORTAMIENTO CONSIDERADO COMO "CIVILIZADO" POR UNA CULTURA ESPECÍFICA PUEDE SER UN SINSENTIDO O INCLUSO ALGO HORRÍFICO PARA OTRA CULTURA.

Desarrollo del término "Civilización"

A finales del siglo XIX y principios del siglo XX EC, la mayoría de expertos europeos creían que todas las comunidades de seres humanos estaban inmersas en un proceso de evolución en línea recta por el cual las condiciones de una sociedad iban mejorando poco a poco. Se creía que como parte de estos cambios, las sociedades pasaban por diferentes etapas: salvajismo, barbarismo y por último, civilización. La civilización, en este contexto, se entendía como la última parada en el largo viaje de la sociedad. Las diferentes etapas de esta evolución social se equiparaban con comunidades específicas: Las comunidades de cazadores y recolectores paleolíticas y mesolíticas se consideraban parte de la etapa de salvajismo; los granjeros del neolítico y la edad de Bronce como parte de la etapa de barbarismo y finalmente las comunidades urbanas de la edad de bronce, y en especial las de Oriente Próximo, se consideraban como una etapa temprana del mundo civilizado. Hoy en día este enfoque ya no es válido ya que está vinculado a una mentalidad de superioridad cultural por la cual las comunidades que todavía no están "civilizadas" se consideran de alguna manera inferiores.

The Roman Aqueduct of Pont du Gard
El acueducto romano del Pont du Gard
Michael Gwyther-Jones (CC BY)

Opiniones etnocéntricas

En lo cotidiano hay una tendencia a utilizar la palabra "civilización" para referirse a un tipo de sociedad con una serie de valores morales, tales como el respeto por los derechos humanos o una actitud compasiva hacia los enfermos o los ancianos. Esto puede suponer un problema, ya que los valores morales, inevitablemente, son unilaterales y etnocéntricos. Un comportamiento considerado como "civilizado" por una cultura específica puede ser un sinsentido o incluso algo horrífico para otra cultura. La historia recoge una abundante cantidad de ejemplos de este problema. Uno famoso, por ejemplo, es el que comenta Heródoto, que describe las prácticas funerarias conflictivas de un grupo de griegos, que incineraban a sus muertos, mientras que los indios Kallatiai se comían a sus muertos:

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Durante su reinado, Darío convocó a los helenos a su corte y les preguntó cuánto dinero aceptarían para comerse los cuerpos de sus padres muertos. Ellos respondieron que no lo harían por todo el dinero del mundo. Más tarde, Darío convocó a los indios llamados Kallatiai, que se comían a sus padres. [...] [Darío] preguntó a los indios cuánto dinero aceptarían por incinerar los cuerpos de sus padres muertos. Estos le respondieron protestando y ordenándole que cerrara la boca por miedo a que ofendiera a los dioses. Bueno, pues así es como piensa la gente, y me parece que Píndaro tenía razón cuando dijo en sus poemas que la costumbre es la reina de todos. (Heródoto 3.38.3-4)

Mask of Xiuhtecuhtli
Máscara de Xiuhtecuhtli
Trustees of the British Museum (Copyright)

Los atributos de una civilización

Un importante erudito llamado Gordon Childe identificó una lista de diez atributos que distinguen a una civilización de otro tipo de sociedades; esta lista se ha revisado y reescrito muchas veces. La siguiente es la versión de Charles Redman, un arqueólogo americano:

Características principales

  1. Asentamientos urbanos
  2. Especialistas a tiempo completo que no se dedican a actividades agrícolas
  3. Concentración de la excedencia de producción
  4. Estructura de clases
  5. Organización a nivel estatal (gobierno)

Características secundarias

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  1. Construcciones públicas monumentales
  2. Redes comerciales extensas
  3. Arte monumental estandarizado
  4. Escritura
  5. Desarrollo de las ciencias exactas

Hoy en día se reconoce que estos criterios pueden ser problemáticos por varias razones, principalmente porque los criterios arqueológicos utilizados para definir una civilización no siempre son claros: la realidad es indiferente a nuestras distinciones intelectuales. Sabemos de civilizaciones complejas, como la Inca, que no tenía un sistema de escritura; sabemos de sociedades que crearon edificios monumentales, como en las Islas Orientales o Stonehenge, en las que no existían ni una organización a nivel estatal ni la escritura; e incluso sabemos de centros urbanos, como la civilización precerámica de los Andes (c.3000-1800 AEC), muy anterior a los incas, que se establecieron mucho antes del desarrollo de una agricultura extensa.

Sin embargo, esta lista ofrece un marco mediante el que comparar los atributos de cualquier sociedad de manera objetiva. Si una sociedad muestra la mayoría de estos atributos, o incluso todos ellos, entonces podremos referirnos a ella como una civilización, sin importar cuán extraños, desagradables o arcaicos nos puedan parecer sus valores y estilo de vida.

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Rosetta Stone
Piedra Rosetta
Trustees of the British Museum (Copyright)

Hasta la década de los 70 las explicaciones sobre cómo se desarrollaban las civilizaciones solían presentar una sola causa, y se consideraba que las civilizaciones eran un producto inevitable de la evolución social y política. Hoy en día se reconoce que es probable que explicaciones con varias causas expliquen mejor el desarrollo de las civilizaciones: sabemos que muchas de las fuerzas sociales que en el pasado se creía que conducían inevitablemente hacia el desarrollo de ciudades y estados, como el comercio a larga distancia, los sistemas de regadío, o el incremento de la población, no siempre llevan al mismo resultado. La diversidad de la experiencia humana parece demasiado compleja y vasta como para que nuestros conceptos se ajusten a la realidad perfectamente. Podría ser más acertado, y quizá más cercano a la verdad, darse cuenta de que cada sociedad está formada por sus propias circunstancias únicas, y que las explicaciones universales o los conceptos generales no siempre tienen sentido. El concepto de civilización solo puede reforzarse y convertirse en una herramienta conceptual útil si tenemos en cuenta estas limitaciones.

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Sobre el traductor

Rosa Baranda
Traductora profesional de inglés y francés a español. Tiene un profundo interés por la historia, especialmente la antigua Grecia y Roma. Hoy en día traduce textos y clases sobre historia y filosofía entre otras cosas.

Sobre el autor

Cristian Violatti
Cristian is a public speaker and independent author with a strong passion for the human past. Inspired by the rich lessons of history, Cristian's goal is to stimulate ideas and to spark the intellectual curiosity of his audience.

Cita este trabajo

Estilo APA

Violatti, C. (2014, diciembre 04). Civilización [Civilization]. (R. Baranda, Traductor). World History Encyclopedia. Recuperado de https://www.ancient.eu/trans/es/1-10175/civilizacion/

Estilo Chicago

Violatti, Cristian. "Civilización." Traducido por Rosa Baranda. World History Encyclopedia. Última modificación diciembre 04, 2014. https://www.ancient.eu/trans/es/1-10175/civilizacion/.

Estilo MLA

Violatti, Cristian. "Civilización." Traducido por Rosa Baranda. World History Encyclopedia. World History Encyclopedia, 04 dic 2014. Web. 10 abr 2021.